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也谈精品自研游戏公司的生存之道
2024-04-03 18:00:23

来源:互联网怪盗团

最近几年,游戏行业逐渐形成了两个共识:第一是游戏的精品化,绝大部分走模仿、跟风、拼凑路线的新产品已经没有出路了,唯有创新性或完成度较高的优质产品才能在市场上生存。第二是国内市场与出海的并举,要获得更高的增长潜力就必须出海;同一款产品,若能在国内和海外市场同时打开局面,对游戏公司而言无疑是最好的。如果还有什么新趋势,那就是AIGC的深入,它在降低成本、提升收入、加强用户黏性等方面都体现出了举足轻重的影响力,而且这个影响还刚刚开始,将在未来多年潜移默化地体现出来。

公允地说,上述趋势似乎都更有利于“大厂”,中小型及垂类自研公司似乎处于不利地位。在资本市场看来,游戏行业值得投资的无非是极少数头部公司,除此之外的公司均被遗忘或选择性忽视了。不论在一级市场还是二级市场,“精品自研游戏公司”这个分类还存在吗?答案似乎是否定的。

然而,游戏是一个内容行业。内容行业虽然也有马太效应,但决定产品质量和公司成败的不仅是资源规模——否则当初我们就不会看到以米哈游为代表的“上海四小龙”的涌现,近年来也不会看到鹰角、库洛等新兴二次元CP的崛起了。在高度成熟的欧美及日韩市场,也不会每年都出现这么多新兴自研公司了(Steam资深用户应该对此颇有感触)。游戏是一个需要自下而上分析的赛道,决定一款产品成败的因素相当多,事在人为。所以,规模不能决定一切,垂类公司永远有生存壮大之道。我觉得,刚刚发布2023年财报的创梦天地是一个很好的切入点,是当前市场环境下的精品自研游戏公司的一个典型案例。

2023年,创梦天地的营业收入19.2 亿元,经调整毛利率同比上升了1.3个百分点,经调整利润扭亏为盈。这一方面是由于聚焦于重点游戏、减少非重点游戏的运营,另一方面得益于成本费用(尤其是营销费用)的有利控制。从财务数字中,折射出了创梦天地这家游戏公司的三个特点:

第一,核心产品的生命周期很长、用户黏性很强,例如《地铁跑酷》《梦幻花园》《梦幻家园》等休闲产品,上线超过7年还保持着稳健的收入增长,构成了公司收入的“压舱石”。有人可能认为,休闲产品的生命周期本来就很长,这不足为奇;可是只要我们看看App Store休闲类游戏榜单就会发现,能够连续3年位居前列的产品就堪称不朽了,遑论7年!2023年,《地铁跑酷》稳居中国iOS游戏下载榜前十;“梦幻系列”游戏营收较2022年同期激增超50%,稳占品类TOP3、iOS畅销榜前二十,令人印象非常深刻,充分地体现了公司的长线运营能力。

第二,在重点品类、重点赛道具备较强的自研能力和创新能力,2023年的《卡拉彼丘》就是最佳证明。除了《卡拉彼丘》,在射击赛道上,创梦天地还拥有《机甲战队》(已上线)以及与腾讯联合研发的《三角洲行动》等产品(待上线);当然也不要忘记今年2月刚刚由腾讯代理上线的《二之国:交错世界》。深入了解上述产品,不难看到,它们都基于某一成熟品类进行了交叉创新和玩法创新:

  • 《卡拉彼丘》在“二次元+射击”赛道上取得了重要突破,在二次元游戏的历史上也算一款值得记录的产品,下面还会展开讨论;

  • 《二之国:交错世界》是MMORPG+休闲的交叉,尤其是萌宠养成玩法,让很多人想到了《幻兽帕鲁》,但这款产品的开发远远早于《幻兽帕鲁》的发布;

  • 《三角洲行动》是相当罕见的以硬核战术为主要卖点的射击游戏,这条路看起来很艰难,但值得尝试。

第三,拥有Fanbook这个内容社区管理平台,堪称“中国的Discord”。Fanbook不但为创梦天地自身的游戏发行和运营提供了支撑、降低了营销费用,其自身也具备巨大的商业化潜力,尤其是在AI方面——就像Discord在欧美AI消费应用中扮演的重要角色一样,Fanbook也是创梦天地在AI时代的门票。对于这一点,后文我们也会展开讨论。

我们先把话题拉回《卡拉彼丘》。上文提到过游戏行业的两个“共识趋势”:产品精品化和国内/出海并举;而对于创梦天地而言,《卡拉彼丘》在这两方面都是一张关键的王牌。市面上对于这款游戏的讨论已经很多了:它的“硬核化”玩法在二次元游戏中相当罕见,三维/二维切换的“弦化”玩法也很新颖。曾几何时,人们认为二次元游戏的本质只是卖人设、卖剧情,不适合做重度玩法;随着国内一批大作的成功,上述观点已经过时了。但是,目前的主流二次元产品只做到了“重度化”,还谈不上“硬核化”;在最成熟的射击(包括FPS和TPS)赛道上,始终没有出现二次元风格的大作。因此,对于整个二次元品类而言,《卡拉彼丘》是一款很重要、具备很强前瞻性和探索性的产品。

必须指出的是,《卡拉彼丘》上线初期的焦点是做好核心玩法和角色设计,其玩法模式是后续逐渐丰富起来的。而且,从“硬核玩家”入手逐渐向多层次玩家渗透,相当于先打硬仗。随着玩法的逐渐丰富、电竞赛事的完善,以及今年下半年手游的上线,《卡拉彼丘》的商业价值还会大幅提升。在2023年度业绩发布会上,创梦天地CEO陈湘宇说:“(我们的)自主研发能力是坚持精品内容研发,不去追一些短平快的节奏研发。从《卡拉彼丘》大家可以看到,我们敢于挑战高难度的研发内容,内容行业就是要用独特创意才能获得超额回报,这是我们坚信的。”应该说,上述说法是恰如其分的。

在出海方面,创梦天地选择中东作为主要突破市场,很多人不太理解。事实上,中东有5亿人口、付费能力强、基础设施好、年轻用户占比高,是一个很好的游戏市场。目前中东地区的付费游戏玩家达到了2900万,ARPU高达270美元,在海外市场当中属于相当高的水平。而且,中东没有PC游戏文化,移动通信覆盖率又很高,移动游戏在这个市场具备很高的潜力。迄今为止,中东游戏市场还充斥着许多中小发行商,竞争并未达到白热化;从宏观角度讲,以中东作为游戏出海突破口是一个非常合理的选择。

与此同时,中东对二次元的接受程度其实很高。尤其是沙特,是中东ACG最发达的国家之一,从2017年开始就有了自己的漫展。中东年轻人比例高,很多年轻人都曾在西方及日本留学,这就决定了二次元文化很受欢迎。在沙特,曾有多款二次元风格的游戏进入到畅销榜前十,在当地拥有活跃的玩家社区。《卡拉彼丘》在这个市场是有希望的,此前在中东LEAP科技展进行的测试也初步证明了这一点。当然,具体能够达到什么高度,还得依靠天时地利人和的共同作用。

最后,有必要再详细说一下Fanbook。以前,资本市场对Fanbook的理解局限于“帮助创梦天地做自研游戏发行、降低营销费用”;2023年的财务数字证明了它确实具备这样的能力。然而,在AIGC时代,Fanbook的意义远远不止于此,其平台价值在AI的推动下真正体现了出来。

我是Discord的老用户,经常通过它接触欧美最新的AI插件及应用。Discord成为欧美消费级AI应用的支点不是偶然的:大量以内容(尤其是游戏、动漫和小说)为主题的群组、大批内容创作者和爱好者聚集在一起,本身就是AIGC应用大爆发的必要土壤。作为中国最像Discord的内容社区平台,Fanbook必然也会沿着这条路走下去,为AIGC生态提供支点和技术基建。美国最著名的AI绘画软件之一Leonardo AI最近宣布将通过Fanbook落地中国,就是一个最佳的例证。

附带说一句,AIGC与游戏行业的结合,不仅限于帮助游戏开发降低成本,还包括帮助把游戏IP以更高效率扩展变现;后者的需求甚至更直接,市场想象空间也远远过大。例如,美国最流行的AI聊天应用之一是Character.AI,其中包括各式各样的人物角色(当然包括海量的游戏角色)。在美国排名前十的AI聊天类应用当中,约有半数带有一定的角色扮演和IP衍生色彩。游戏角色的陪伴,游戏内容的二创,基于游戏的泛娱乐场景……这些都是AIGC可以发挥巨大作用的方向,也是Fanbook可以发挥支点作用的领域。

在2023年度业绩发布会上,创梦天地管理层对自身的AI应用前景做了全面的描述:“已与百川智能等公司合作落地游戏角色智能陪伴的场景,Leonardo AI近期也会通过Fanbook落地中国……目前(AIGC)落地的场景涵盖了方方面面,包括内部的美术资产生成、美术概念设计、游戏AI的NPC,智能客服、游戏内容的二创、游戏IP角色智能陪伴等。我相信今年将会是AI垂直应用真正开启的元年。”我十分认同今年是“AI垂直应用元年”的说法,不过从应用落地到产生较大规模的收入,可能还需要等待一段时间,希望不用太久。

创梦天地拐点确立,相比起短期的财务数字,我认为还是那些长期的、战略性的东西更值得注意:以《卡拉彼丘》为代表的交叉创新精品游戏的发力;Fanbook平台在AIGC时代表现出的强大潜力;传统休闲产品的长线运营和现金流属性;以及公司管理层对业务脉络的清晰认知和财务纪律性。这些因素共同定义了一家当前环境下的“精品自研游戏公司”,也给其他的垂类游戏公司指出了一条值得借鉴的发展道路。希望创梦天地能够坚定不移地执行下去!

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