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VC都在抢,创投界无人不识姚班人
2021-09-01

作者 I 张继文


江湖从来不缺少清华姚班的传说。

 

最新轰动的,是一位90后姚班学生获得红杉中国种子基金的投资。今年 3 月,胡渊鸣通过了 MIT 电气工程与计算机科学(EECS)博士论文答辩,并决定自己创业,随后创立了太极图形。早在2017年,胡渊鸣就从清华姚班毕业,是一位妥妥的技术大牛。

 

为何总是姚班?时间回到2005年,已经是世界顶尖科学家的姚期智回国创建了“清华学堂计算机科学实验班”,也就是后来大名鼎鼎的“姚班”。16年时间里,姚班被誉为中国计算机界“黄埔军校”。一个清华姚班,缔造一支创业天团——小马智行联合创始人楼天城,旷视科技三位创始人印奇、唐文斌、杨沐,宸境科技创始团队漆子超和吴翼.....这里走出了一众新生代技术派创始人。

 

眼下,硬科技成为创投圈的主旋律,姚班系学生成了VC争抢的对象——只要姚班大神传出一丝创业的风声,很快就能收到投资机构的TS(投资意向书)。这群黄金一代,赶上了最好的技术创业年代。

毕业于清华姚班

90后学霸,拿到红杉天使轮投资

一篇知乎文章,让一位90后学霸拿到了红杉中国的投资。


在创办太极图形之前,创始人胡渊鸣从没想过创业的事情。从小学习成绩优异的他,对计算机图形一直有着浓厚兴趣,并在初二写出了人生第一个物理引擎。升入高中后,胡渊鸣在高一就被确定要保送到清华大学。后来,他经过二次招生,成功入读清华赫赫有名的姚班。


本科期间,胡渊鸣进行了一系列计算机视觉相关研究,还先后赴东京大学和斯坦福大学访学交流,他的多篇论文入选CVPR、SIGGRAPH等国际顶会,这对一个本科生实属不易。也是在那时,他开始意识到一个代码库的局限性——无法适应图形学里对计算性能的要求。


2017 年 7 月,胡渊鸣作为优秀毕业生从姚班毕业,进入微软亚洲研究院跟随 Stephen Lin 博士从事深度学习和计算机视觉相关工作。不久后,胡渊鸣入读麻省理工大学(MIT),攻读硕博学位。


在MIT就读期间,胡渊鸣产生了一个疯狂想法:我要写一个编译器,我要造一个编程语言!重新设计编程语言,是一个工作量巨大的事情,但博士二年级学生胡渊鸣很快完成了这项看似疯狂的任务。


2019 年 5 月,胡渊鸣构建了一个名为「太极」的开源计算机图像库,展示了多种场景的酷炫模拟效果。并且,他发明的编程语言“太极”(TaiChi)可以快速实现物理特效渲染,大大降低了计算机图形学的编程门槛。为了验证编程语言“太极”的简易性,他还用该编译语言写过「冰雪奇缘」特效,并将研发背后的故事发表在知乎上。


2020年初,一篇名为“99行代码的《冰雪奇缘》”的文章迅速爆红,让胡渊鸣名震计算机图形学领域。连计算机图形学知名学者、北大陈宝权教授也作出很高评价:“给胡渊鸣同学点赞!以一己之力开发了物理模拟编程语言Taichi!像渊鸣这样如此投入写有影响力的开源代码实在难能可贵。”


当时,红杉中国张尧看过这篇文章后,通过朋友要到了胡渊鸣的微信。几乎同一时间,国内很多早期VC都来了解过胡渊鸣的创业意向。“很多投资人会说这个行业市场有多大,尽快找到PMF(产品-市场匹配)等建议。”但对于胡渊鸣来说,长时间泡在学术界,对商业环境了解不多,很难按照他们的经验去执行操作。


留在学术界还是创业?就在他犹豫不决的时候,张尧给了他一个可执行的建议:先找一个合伙人,建立一个团队看看。于是,身在美国的胡渊鸣联系了远在东京的清华校友匡冶。仅用了5分钟,在谷歌担任软件工程师的匡冶便决定和他一起创业。


初始团队组建后,胡渊鸣也下定了创业决心。得到这一消息后,张尧动作很迅速,“你什么都不用提供,背调的工作我都提前做了,就跟我们几个合伙人见一下就好了。”据悉,这个项目甚至都没上当周的投决会,张尧便安排胡渊鸣见了红杉中国种子基金的两位合伙人。


视频沟通过后,红杉中国便给胡渊鸣一张TS,敲定了天使轮融资。在胡渊鸣还没回国的那段时间,张尧也同步帮忙做了很多工作,如安排办公地点、招聘人员、搭建股权架构等。


此后,博士顺利毕业的胡渊鸣很快进入到了工作状态。今年2月,太极图形正式成立,专注于研发图形学、编译器、高性能计算与人工智能相关技术,由胡渊鸣担任联合创始人兼CEO,另一位联合创始人匡冶为CTO。


如今,胡渊鸣每天与小伙伴在中关村孵化器的办公室,热火朝天地做着研发工作。创业,是一场九死一生的博弈游戏。胡渊鸣也清楚地知道:“现在公司发展还没到最难的时候,也许到了下一周就会出现很有挑战性的事情。但我喜欢冒险,这种不确定性也让我很激动。”

姚班是如何炼成的

打造世界一流的本科生

姚班的传奇故事,要从创立者姚期智开始讲起。


清华大学的一篇文章提及他的过往:1946年,姚期智出生于上海,祖籍湖北孝感,不久后便跟随父母去了中国台湾。20岁那一年,他远赴美国留学,在哈佛大学获得了物理博士学位。这时,姚期智做出了一个大胆决定:放弃物理学重新学习计算机技术。


仅用两年时间,他便拿下了计算机科学的博士学位。此后,姚期智相继在麻省理工学院、斯坦福大学、加州大学伯克利分校、普林斯顿大学等世界顶尖学府任教,成为计算机领域国际顶尖的学者。


2000年,姚期智获得了计算机领域的国际最高奖项——图灵奖。那个年代,获得图灵奖的大都是欧美科学家,而他成为了图灵奖创立以来首位获奖的亚裔学者,也是迄今为止获此殊荣的唯一华裔计算机科学家。


之后,姚期智突然转身,选择回到祖国的怀抱。2004年,他被选为我国科学院外籍院士之后,毅然决然卖掉了美国的房子,辞去了在美国大学的终身教师资格,选择回到清华大学任全职教授。临行前,姚期智很果断地告诉自己普林斯顿的学生誉说:“我要回去了,permanently(永远地)。


之所以如此坚定,是因为姚期智心里只有一个目标——在清华培养计算机领域世界一流的本科生,打造一支世界一流的研究团队。2005年,在他回国的第二年,“清华学堂计算机科学实验班”成立了,后来人们更习惯用他的名字称呼这个班级——姚班。


姚班创立后,姚期智不仅全程参与教学计划和课程设计的工作,还亲自执教其中的6门课。亲自带学生,亲手做研究,亲自写任务书,甚至亲自做演讲的PPT……在这里,本科生可以从一门课、一个已知的项目、一个他感兴趣的契机,与科研首次“触电”。


姚期智对培养学生这件事充满热情,“我们必须要培养出世界上最好的本科生,这样才能有足够好的一流研究生资源。要把该做的事情做到最好,要想尽办法去培养一流学生、设计一流课程。”


直到现在,姚期智仍然坚持为本科生上课。每届“姚班”入学之初,他都会为他们上一门“计算机应用数学”课,用深入浅出的方式将这些年轻的学子领进数学世界美妙的天地。今年年初,在他亲自指导下,“姚班”又开设了自动驾驶和算法经济学两门新课。


目前,清华姚班主要研究方向是人工智能、量子计算、计算机等,每届只招收约30名本科毕业生、15名博士研究生及5名硕士研究生。而能进入姚班的学生,不是数学、物理及信息学竞赛的金牌选手,就是各省高考前三


姚期智在清华任教十多年里,姚班逐渐成为了清华大学的金字招牌,被誉为中国计算机界的“黄埔军校”。图灵奖得主、美国康奈尔大学约翰·霍普克罗夫特(John Hopcroft)曾这样评价姚班:“这里拥有最优秀的本科生和最优秀的本科教育”


江湖上更是流传着这样一句话,“全国英才聚清华,清华一半英才在姚班”。从姚班走出的学生,可谓星光熠熠。

聚是一团火,散是满天星

VC争抢姚班学生

VC早已时刻盯着那群出身姚班的技术大神。只要他们有了创业举动,投资人立马登门拜访,首届清华姚班毕业生楼天城,便受到了这样的待遇。


2004年,楼天城进入清华大学计算机系就读。因本科期间表现突出,他被姚期智相中;2008年,他进入姚班攻读博士,成为姚期智的首届学生,主要研究领域是组合算法。因楼天城在读书期间,狂揽各大编程竞赛的奖项拿到手软,而被参加竞赛的学子们称其为“楼教主”。


2016年底,楼天城与百度前同事彭军,联手创立了自动驾驶创业公司小马智行(Pony.ai)。“楼教主”下场创业不仅在技术圈引起轰动,更是引来国内顶级VC的目光。公司刚刚成立,一份估值9000万美元的天使投资意向书便被交到了彭军和楼天城手中。随后3月,小马智行完成了天使轮融资,投资方为红杉中国和IDG资本。


此后,小马智行迅速成为自动驾驶领域的现象级公司。资料显示,小马智行共完成了7轮融资,除了红杉中国、IDG资本,还引来了五源资本、君联资本、普华资本、DCM中国、启宸资本、斯道资本、松禾资本、红点中国、招商资本、CPE源峰等众多明星投资机构入局。


姚班三剑客创办的旷视科技一度引为创投圈佳话——三位创始人唐文斌、印奇以及杨沐,都是出自清华姚班的高材生,其中唐文斌、印奇是2006级同班同学,杨沐比他们小一届。


一次学校的挑战杯创业大赛让三人相识,并成为了朋友。后来,三人研制出了一款体感互动游戏《乌鸦来了》,轰动一时。彼时,Facebook以1亿美元的高价收购以色列一家人脸识别公司的消息,深深触动了三人。于是,他们于2011年10月,正式创办了旷视科技。


成立不到一年,旷视科技拿下了数百万元的天使轮融资,投资方为联想之星和联想创投。此后几年,启明创投、富士康、建银国际、国风投基金、中俄投资基金、阳光保险、渤海华美、SK中国、工银资管有限公司、阿布扎比投资局、中银投资、麦格理资本等投资方相继入场。如今,旷视科技开启了上市之路——今年3月,上交所官网显示,旷视科技首发申请科创板上市获受理。


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聚是一团火,散是满天星。


同样是保送清华姚班的天才少年漆子超与姚班毕业生吴翼一同创办了AR创业公司宸境科技,至今相继完成了三轮融资,OPPO战略投资部、斯道资本、广汽资本、上汽加州风投基金等投资方入局;2004级校友、姚班首届学生邹昊于2017年创办了清影医疗,成立两个月便获得了天使轮融资,真格基金、成为资本、弘晖资本……离开清华姚班后,那群天才继续活跃在创业最前线。


在人们的印象中,理工科学霸们大多是日以继夜地进行科学实验、研究,喜欢与纸面和仪器上密密麻麻的数据“较劲”。但这一群姚班系创业者被时代选中,投身技术创业大潮中,而他们创办的公司大多是技术驱动型公司,大多扎堆在了人脸识别、自动驾驶等高科技领域,希望用“技术改变世界”。


作为多位出身姚班创业者背后的投资人,红杉中国沈南鹏见证了这一代计算机学子走上创业舞台的历程,他曾感叹:“从学术上讲,他们是黄金一代;今天在商业上讲,他们同样称得上是黄金一代。”伴随着他们忙碌的身影,一个生机勃勃的硬科技时代正在强势崛起。

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